Gió Bấc
Linh Bảo
Chương 1/10

Gia Đ́nh


Từ thuở bé, cứ mỗi lần gió Bấc thổi là Trang lại thấy lo lắng, sợ hăi có cảm tưởng sắp bị đem ra hành tội. Hơi gió lạnh từ từ thấm dần vào cơ thể, Trang thấy như có cái ǵ chặn đè ở ngực, làm hơi thở nàng ấm ức, nghẹn ngào. Từ trong phổi Trang một âm thanh nhè nhẹ phát ra, có khi chỉ ty tỷ như một điệu đàn êm dịụ, nhưng lúc gió Bấc thổi mạnh, hay ban ngày làm việc nhọc mệt th́ điệu đàn trở nên thống thiết vô cùng.

Trong lúc mọi người đang yên nghỉ và có lẽ đang ch́m đắm trong những giấc mơ tuyệt vời th́ Trang quay cuồng khổ sở v́ ngẹt thở. Như người hấp hối cố níu lấy sự sống, Trang ngồi ưỡn ngực lên, lấy hết sức hít vào, và lịm dần khi thở ra. Trang mệt lả, nhưng vẫn gắng thở, v́ nếu chỉ ngừng lại một làn hơi, không tiếp sức nữa, Trang chắc chắn hồn ḿnh sẽ lâng lâng nhẹ bước ra đi . . . .

Sau mỗi cơn bệnh, Trang nằm mềm người trong chăn, không ngủ cũng không thức, chân tay mỏi ră rời, tâm thần trí óc mê mê, Và cứ như thế từng mùa đông trôi qua. . . .
Cái ǵ là sung sướng, cái ǵ là hạnh phúc, cái ǵ là những phút nô đùa thần tiên của tuổi trẻ thơ ngây, Trang đă bị chứng bệnh ác nghiệt ấy cướp đi tất cả. Nếu lỡ vui chúng vui bạn, Trang cũng chạy nhảy nô đùa, hay cười to nói lớn th́ đêm ấy Trang phải trả giá bằng cực h́nh: ngồi dán lưng vào tường thở dốc, nh́n người ngủ say sưa . . .

Bảo rằng Trang đă thức suốt cả mấy mùa đông th́ quá đáng, thực ra những đêm đông Trang đă thức nhiều hơn ngủ.
Không phải cố ư thức để nghe gió nghe mưa, nghe tiếng trùng tiếng dế, tiếng lá rơi xào xạc hay tiếng bước chân của người bộ hành cô đơn trên đường.
Đối với Trang trong đêm đông những âm thanh ấy không hề gợi hứng , v́ nàng c̣n phải lắng nghe và chống cự với niềm đau của chính ḿnh.

Trang thấy buồn cười người em gái tập tễnh muốn làm thi sĩ, trong một đêm đông đă viết mấy câu thơ với cái ư rất thơ:

Anh ước mơ ǵ em biết không?
Bằng ḷng thức suốt mấy mùa đông
Để cùng em sống thêm vài phút
Chỉ một ḿnh em sưởi ấm ḷng.

Trang nghĩ thầm nếu chỉ đựơc sống với em thêm vài phút cũng đủ làm cho thi sĩ bằng ḷng đánh đổi tất cả những giấc ngủ say sưa suốt mấy mùa đông th́ cũng đến bái phục. Với Trang th́ trái lại, tưởng như dám đánh đổi mấy mùa hè, để được ngủ rất ngon say trong một đêm đông có gió Bấc thổi.

Nhưng sự thực vẫn sờ sờ không chịu nhường bước. Trang chỉ c̣n cách nghiền ngẫm chịu đựng, và đôi khi trách “Ai đó” đă bất công! Gia đ́nh Trang mọi người khỏe mạnh cả. Tại sao bắt Trang trúng độc đắc cuộc xổ số rủi ro bệnh suyễn.
Trang không nhớ ba, me Trang có hiểu ǵ về con hay không. Trang chỉ nhớ rằng chưa bao giờ được uống một thứ thuốc ǵ để chữa cái bệnh đêm đêm ngạt thở ấy.

Có một lần Trang nghe mẹ nói chuyện với bà bạn. Bà Tâm - người mà chị em Trang vẫn gọi đùa là cuốn Tự vị sống , v́ không có chuyện ǵ bà không biết, từ Thiên văn Địa lư, bà Tống Mỹ Linh đi giày da cá vàng bên Tàu, cho đến ông Ngũ đại,Tam đại nhà ai có mấy cô vợ lẽ, hay hôm nay bà Thượng tỉnh nhà phát tiền chợ mấy đồng...Nói chuyện về bệnh suyễn bà vỗ đánh đét một cái vào đùi bảo:
- Bệnh suyễn ấy à! Ha, ha, ông nội tôi biết rơ lắm! Này, kiêng thịt gà, tôm, cua, măng, đu đủ đấy nhé? Thảm! nó mà phát lên th́ phải ngồi ôm ngực thở như xe ḅ kéo gỗ lên dốc, thực là sống dở chết dở! Chỉ có thuốc Tiên chứ người trần chả có thuốc ǵ chữa khỏi được. Ai vướng phải th́ coi như mắc nợ thiên khối phải trả cả một đời!
Tôi nghe nói cháu Trang cũng có bệnh ấy, vậy bà chị có định xin cầu thuốc đâu cho cháu không?

Mẹ Trang thản nhiên đáp:
- Ờ, cháu có làm sao đâu! Nó không sốt, không bỏ cơm, ngày ngày vẫn dậy đi ra đi vào, vẫn chơi như thường đấy chứ ! Lớn lên rồi tự khắc nó sẽ khỏi. Tôi nuôi con như nuôi heo, cứ ngày cho ăn hai bữa, c̣n th́ nhờ Trời nhờ Phật!

Trang nghĩ thầm:
- À, thế ra chưa bệnh liệt giường, liệt chiếu th́ vẫn chưa cần đến thuốc!

Mẹ Trang chỉ nhờ Trời nhờ Phật mặc Trang với ngọn gió Bấc, đêm đêm hành hạ nàng, đêm đêm bắt nàng thao thức.

Căn bệnh của Trang không cho nàng một giấc ngủ say sưa để may ra được mộng đẹp, mà đến một ước mơ giữa biên giới thức ngủ cũng không thành!

Cứ sau mỗi cơn bệnh, Trang thấy trong người có một cảm giác mới mẽ lạ lùng , trí óc nàng trong sạch đến nỗi gần như quên hết tất cả những việc ǵ đă xảy ra chung quanh. Sự thay đổi nghe hơi khó tin. Trang đă học rất cần mẫn và trải đủ những thương ghét mừng giận trong mùa hè gió hạ, nhưng nàng thấy gần như quên hết những thứ ấy khi ngọn gió Bấc đầu tiên thổi báo mùa đông tới.

Và cứ thế từng đêm này qua đêm khác.Từng mùa đông này sang mùa đông khác đến rồi đi. . . . .
Năm tháng qua . .. . . .Từ một con bé lọ lem bị bỏ quên trong bầy con gái " không cầu mà được ", ngày ngày trong cái áo cánh dài quá gối của các anh chị thải ra, tay cầm chiếc quạt gắp để tự đuổi ruồi, ḅ lên ḅ xuống những bậc thềm giữa nhà bếp với nhà ngang,
Trang cùng với mấy chị em không cầu cũng lớn lần lên thành những cô bé xinh xinh.

Bao nhiêu tuổi đời không cần biết, Trang đă quen sống nhẫn nhục, cô đơn trong gia đ́nh đông đúc của Trang, cái đại gia đ́nh rất ḥa thuận, êm ái quanh năm chẳng bao giờ có tiếng căi mắng nhau, mà thực ra mỗi người là một tâm hồn bí mật, một tư tưởng riêng biệt và một giấc mộng khác hẳn nhau.
Thực là một phép mầu v́ không ai cố tránh xung đột, không ai lựa ư chiều chuộng thân ái nhau, tất cả đều sống tự nhiên mà vẫn vẽ được một bức tranh ḥa thuận lư tưởng.

Lắm lúc Trang thấy thương Ba v́ ông cũng chỉ là một nạn nhân của đại gia đ́nh. Địa vị một người con trưởng, ông phải chấp nhận nền nếp của ông bà cha mẹ để lại, phải trang trải thu xếp những sự khó khăn cho tất cả bà con.

Gia tài của ông được hưởng là cổ tục và thủ tục. Một năm vài lần, có những người bà con gần, xa ở nhà quê ra nhắc nhỡ:
- Dạ bẩm cụ, nhà thờ lớn dột ở nóc bên tả ạ.
- Bẩm cụ chái hậu cần phải tu bổ lại mới qua được mùa đông năm nay.
- Bẩm cụ . . Bẩm cụ . . .
- Bẩm cụ ngôi mộ cụ Cố bị bọn trẻ con chăn ḅ vào bẻ trộm cây, phá nát mấy chỗ.
- Bẩm cụ . . .
- Bẩm cụ ngày 28 giỗ cụ Cố, tháng tư giỗ cụ ... . tháng bảy giỗ cụ . . ......
- Bẩm cụ . . .

Tháng nào cũng có một vài ông bác họ, chú xa đến thăm, rụt rè găi đầu găi tai xin giúp đỡ.
Cái gia tài Ba Trang được hưởng của ông nội Trang là những món nợ lớn, nợ con ông cụ vay lúc sinh thời. Cứ đến đầu tháng là có một vài bà ăn mặc diêm dúa, miệng cười toe toét đến thăm:
- Bẩm cụ hôm nay đầu tháng, cho tôi xin . . . . .!

Lễ phép chi lạ! Rơ ràng là đ̣i nợ lại nói xin.

Và các cô hầu non vợ lẽ của ông nội Trang cũng lần lượt t́m đến, tay dắt vài đứa trẻ mà Trang phải gọi bằng chú.
- Thưa anh chị, bây giờ tôi xin gửi các em lại cho anh chị, để tôi c̣n t́m cách làm ăn. . .

Và cái gánh nặng đại gia đ́nh của Ba Trang càng trĩu thêm lúc hai người chú ruột của Trang bỗng nhiên lần lượt ra về với Phật Trời, để lại các bà vợ trẻ với mỗi bà một đàn con.

- Thưa anh chị bây giờ trăm sự đều nhờ anh chị cả. Chúng em xin về quê.

Và cứ thế các bà lần lượt làm lại cuộc đời sau khi đă gởi con lại cho ông anh cả. Trang càng cảm thấy thương cha hơn khi hiểu rơ cả một trời bất như ư, ông chỉ có thể giải bày vào những vần thơ Đường luật nói bóng gió xa xôi cái t́nh đời mà có lẽ ai cũng là nạn nhân.

Mặc dầu c̣n nhỏ, nghe hoài Trang cũng nhớ vài câu như bài thơ :

“Nằm đêm không ngủ biết đêm dài?.
Trở lại xây qua thổn thức hoài
Trong xóm vang vang muôn sũa lăng
Bên tường déo dắt dế kêu dai
( Quên 2 câu......)
hai câu cuối cùng tha thiết tâm sự:

Gánh nặng đường xa lo có xiết?
Mà lo không xiết bỏ cho ai ?

Ông không bài bạc để hầu các cụ lớn, đánh cầu thua . . .. Ông không luồn cúi nịnh hót, và cũng không cho Mẹ Trang lễ mễ vào cửa sau găi tai to nhỏ với các cụ lớn bà:
- Tết năm nay chúng tôi có chút lễ mọn

- Trong làng quan trường người ta thường làm thế để thăng quan tiến chức, th́ Ba Trang ở trong nhóm số ít người, chỉ biết cố gắng làm việc, nhưng càng cố gắng, càng chậm thăng quan tiến chức. Nguồn giải trí độc nhất của ông là đọc sách và hút thuốc. Lúc rỗi, ông không thể rời cuốn sách trên tay, và điếu thuốc ở môi nối tiếp nhau không ngừng.

Mẹ Trang lắm lúc phải bực ḿnh v́ khói thuốc cũng như món tiền thuốc. Để tiết kiệm, muốn ông bỏ thuốc, bà bèn mua kẹo mời ông nhai cho khỏi buồn miệng nhớ thuốc. Để khỏi phụ ḷng người mua kẹo, Ba Trang bèn ăn kẹo trước khi hút thuốc cho ngọt giọng, và sau khi hút xong lại ăn kẹo cho đỡ ráo cổ.

Kể ra Ba Trang nghiện thuốc lá cũng là lỗi tại ông. Bụng làm dạ chịu, trách ai được. Ông được tiếng văn hay chữ tốt nên rất nhiều chàng và nàng nhờ viết thơ t́nh, họ trả công mỗi lần bằng một bịch thuốc lá hiệu Melia. V́ thế nên ông mới đâm nghiện quá sớm.

Hồi c̣n trẻ ông cũng là một tay nghịch có hạn . Vụ cô Sương Nguyệt Anh là một. Ông biết dưới chân núi Ngự B́nh có cái quán bán nước chè tươi và một vài thứ quà bánh lặt vặt. Chủ quán là một bà cụ, già nua lụm khụm tên Sương Nguyệt Anh. Cái tên thuở con gái, bây giờ c̣n không ai biết .

Thấy vậy thầy kư trẻ đầy sáng kiến bèn phao tin đồn với tất cả các bạn rằng dưới chân núi Ngự B́nh có cái quán của hai mẹ con một cô gái rất đẹp. Tên cô là Sương Nguyệt Anh. Ai đến hỏi cô bà cụ cũng tự nhận ḿnh là Sương nguyệt Anh, cố ư không cho các chàng trai gặp .

Ông c̣n cố vấn cho các cậu mê gái biết là cứ kiên nhẫn giả vờ ăn món này món kia, thế nào cô Sương Nguyệt Anh cũng phải ra bưng nước dọn hàng tiếp khách giúp mẹ. Suốt mấy tháng trời thịnh vượng, ba cụ kiếm được món tiền đủ mua cái ḥm để yên tâm đợi ngày ra đồng.

Có một lần nghe Trang ca tụng cảnh ḥa b́nh thần tiên lư tưởng trong gia đ́nh ḿnh, Ba Trang bảo:
- Con có biết tại sao không? Khi mẹ đang lên cơn th́ Ba không trả lời, không nói ǵ cả. Cứ im như một pho tượng đất, coi như ngồi nghe máy hát ca Cải lương, thế th́ chiến tranh dù có muốn bùng nổ cũng không có lư do.

Đừng tranh nhau to tiếng, th́ khỏi lỡ lời nói những ǵ làm ḿnh phải mất công xin lỗi về sau. Các con nhớ lấy, sau này có khi cần dùng.

Trang tin lời Ba, nhưng nàng cũng phải tin cả lời Mẹ khi nghe bà phân trần :
- Ba thực vô tâm vô t́nh, Mẹ phải nhịn nhục Ba cả trăm chuyện, nếu không có Mẹ tu hành làm phúc, làm đức th́ Trời Phật đâu có phù hộ cho nhà ta được b́nh yên như thế này

Trang c̣n nhớ một lần nể Me quá nên Ba Trang nhận lời ăn chay ngày mồng một . Hôm sau, trước khi đi làm ông gọi Dung, chị Trang bảo:
- Dung, hôm nay con tự đi chợ mua cái ǵ làm cơm mặn cho ngon ngon nhé!

Me Trang nghe tức lắm, chỉ sợ hết phước, nhưng vẫn không dám nói ǵ, v́ chịu ăn chay một ngày như thế là chồng đă nể ḿnh lắm rồi.

Trang lại c̣n nhớ măi cái nét mặt nhăn nhó của em Tuấn, nhai miếng rau má đắng quá là đắng mà vẫn nói ngon cho Me bằng ḷng.

Cho Me bằng ḷng! Cho Me bằng ḷng! Lúc nào cũng chỉ cốt cho Me bằng ḷng!
C̣n mẹ Trang cả ngày chỉ lo thu va thu vén bớt sự tiêu pha, ăn mặc; và tặn tiện cả t́nh thương của các con để chia bớt cho bọn em và cháu mồ côi đầy nhà.
Những giờ phút rảnh rang bà chỉ đi các chùa đền. Tu bổ chùa nầy miễu nọ, cúng ăn cúng mặc cho các thầy tu, bà văi, đó là sở thích duy nhất .

“Người ăn th́ c̣n, con ăn th́ hết”.
Me Trang lúc nào cũng tâm tâm niệm niệm câu thần chú ấy, làm cho chị em Trang lắm lúc phải đùa khi thấy mâm cơm sơ sài mà các em vẫn đặt tên là “Thực đơn tu tiên”, c̣n các món tiền th́ cứ nhảy sang mâm cơm người khác một cách thoải mái.
Hôm qua mụ Thủ từ giữ chùa đầu làng đến với một vài thứ rau quả trong vườn, thủ thỉ:
- Bẩm cụ hôm nay vườn nhà con mới ra được mấy trái khế chua và rau dưa con xin đem ra dâng cụ xơi . . . lộc đầu mùa.

Mụ ra về với mấy chuc lon gạo. Không nói, me cũng biết người ta cần ǵ .
Hôm nay ông sư chùa A đến, hai mắt lim dim, tay chấp trước ngực:
- Bẩm cụ mai nhà chùa có lễ Xá tội vong nhân, và nhân thể cúng Sao, xin cụ ít đèn dầu để chúng tôi khấn cho hai cụ và cả nhà luôn thể.

Ông thầy ra về không thất vọng.
Lại c̣n các d́ các cậu bên ngoại, những phần tử của đại gia đ́nh may mắn có một người bà con khá giả. Họ nhất định xúm vào chia sẻ, nếu không sợ nó phí đi!
- Chị ơi, nhà em thật là một thằng đểu, hôm qua đánh thua hết sạch cả tiền, lại c̣n cầm ráo cả ṿng vàng quần áo của mẹ con em để gỡ cũng thua luôn.
- Em lạy chị, chị không cứu th́ mẹ con em chết mất!
Mẹ Trang mở tủ.
- D́ ơi, nói ra th́ xấu hổ quá chừng! D́ nghĩ xem . . . hở môi răng lạnh . . . d́ giúp đỡ cho măi rồi, không lẽ bây giờ lại ngồi nh́n hay sao?
Cái tủ kiên nhẫn lại từ từ mở ra.
- Cô Hai, cô phải biết đời xưa mới nói trọng nam khinh nữ, chứ đời bây giờ nam nữ ǵ cũng b́nh quyền giống nhau. Tổ Tiên Ông Bà là Ông Bà chung. Trong các anh chị em, chỉ có một ḿnh cô lấy được chồng khá giả hơn cả, cô phải liệu làm sao cho mát mặt Ông Bà. Hiện đất đă có rồi, việc cất nhà thờ, xây lăng cô phải gánh vác . . .

Thế là số tiền dành để học hành, may sắm của chị em Trang lại có việc cần khác đáng tiêu hơn.
Nhà Trang không ngày nào vắng mặt đội ngũ cô bác chú d́, và cả những người không bà con họ hàng cũng đến để thực hành cái câu “Một người làm quan, cả họ được nhờ”. Hay là “Một người lấy chồng quan, cả họ được nhờ ”.
Có người như bác Chè Xôi Chuối chẳng hạn, quanh năm chỉ đi tuần các nhà bà con từ làng ra tỉnh là đủ no nê. Bọn Trang đặt cho ông bác họ cái tên ấy thực đúng, v́ nhà ai có kỵ giỗ, nghĩa là có chè, xôi, chuối là thấy bóng ông cắp ô đến. Ông thuộc vanh vách nhà ai, ngày nào có giỗ to hay giỗ nhỏ, giỗ ông nội, ông cố, ông tứ đại, ngũ đại, thập đại ǵ từ 18 đời vua Hùng Vương xa xưa.
Nếu con cháu có nghĩ rằng các cụ chết mấy trăm năm rồi chắc đă đi đầu thai ráo cả, không cúng riêng nữa, có nhà thờ của cả họ lo việc phụng sự tổ tiên, th́ ông đến nhắc:
- Anh nói mới vô lư chứ! Không có ông bà th́ làm sao có ḿnh! Dù không cỗ to bàn lớn, th́ cũng phải gọi là có chai rượu, đĩa xôi để vọng nhớ đến công ơn của các cụ chứ! Với lại cúng ra th́ c̣n cỗ để chúng ḿnh làm mấy chén cho vui, cho đậm t́nh quyến thuộc.

Tuổi trẻ của chị em Trang sống trong cảnh thăm viếng không ngừng, làm cho các cô cũng phải bận rộn chào hỏi, mà cũng rất lạc lơng với đám đông , nên chỉ c̣n biết chơi với nhau.

Tân, anh Trang ngoài giờ học và làm thí nghiệm trong pḥng riêng hay chơi nhạc, những lúc rảnh chỉ thích đạp xe theo một tà áo mầu nào đó mà anh gọi là vận động giải trí siêu đẳng . Trong pḥng Tân giăng đầy những dây điện ngang dọc, các đồ thí nghiệm nho nhỏ và Tân thường nói với các cô em:
- Rồi các em sẽ thấy, anh tán người đẹp trong điện thoại mà thành công cho các em xem!
Tuấn, em trai út Trang, những lúc đi học về, giải trí bằng cách xáo trộn các đồ vật. Cái tủ bát chén, cốc, đĩa, cái bàn phấn của mẹ, tủ sách của ba, các đồ lặt vặt, Tuấn cứ dời cái này vào chỗ của cái khác, và khi nào mẹ cần không thấy , cả nhà lại phải t́m cuống cả lên.

Người chị hơn Trang hai tuổi gần như là một tai nạn cho tất cả bọn em về sau này, Trang điểm vào trông cũng khá xinh, nhưng h́nh như lúc Dung ra đời, được ban phát tính nết, Ai đó ngủ gà ngù gật nên trao cho Dung ḷng thương em quá ít .

Mỗi lúc Dung ngồi bên cạnh Ba Mẹ, Trang và các em biết ngay sắp có một cơn lôi đ́nh xảy ra mà nạn nhân chưa biết là ai!
- Ba này, con Trang nó mới nhác làm sao! Con làm việc túi bụi ở dưới bếp mà nó chẳng giúp con chút nào cả. Ai lại cả ngày cứ thu thu cuốn tiểu thuyết trong tay, thiệt là dễ ghét!
- C̣n con Huệ, con Hoài nữa, lúc nào cũng chúi đầu làm bài, hừ, làm bài để thi đỗ Ông Trạng cho làng nhờ à?

Thủ thỉ một lúc rồi Dung nhập đề:
- Me ạ, cái thứ áo nhung mới về rẻ quá đi mất, có 50 đồng một áo thôi! Sớm mai này bà Giang bảo con nếu mặc áo ấy th́ nổi ghê lắm, có lẽ sẽ đẹp nhất tỉnh!
Và Dung kết luận:
- Ba này, trong tỉnh các ông các bà ai cũng khen phục Ba Me. Họ bảo từ xưa đến nay chưa có ai giỏi như Ba, thực là người biết “Chiêu hiền đăi sĩ” , đứng đắn công b́nh, không hề cờ bạc chơi bời ǵ cả, thực là . . . thực là . . . và Me, một người mẹ kiểu mẫu, sau nầy nếu ai lấy được con th́ thực là đại phúc.

Đại phúc với ai không biết chứ với các em Dung th́ thực là đại họa. Với cái tài ngoại giao tấn công rất có phương pháp của Dung, vào đề, nhập đề và kết luận, bao giờ kết quả cũng như ư Dung muốn. Để khen tài tán tỉnh thêu dệt của Dung, các em nàng vẫn th́ thầm:
- Sau này nếu chị Dung không đi làm ngoại giao th́ phí cả một thiên tài! Chị đă tán th́ rắn trong lỗ cũng phải ḅ ra!
- Ừ, ḅ ra rồi, nhưng nếu chị Dung bảo nó ḅ vô th́ nó cũng riu ríu ḅ vô lại mới giỏi chứ.

Thực t́nh Dung đối với các em bao giờ cũng rất ngọt ngào!
- Thôi, cho em đi chơi đi, trẻ con chúi đầu vào bếp làm ǵ, khói hỏng mắt! Có ǵ đâu mà đ̣i làm giúp. Có mấy chục chiếc bánh chỉ một chốc là xong ngay, đi chơi đi!

Bao giờ cũng thế, Dung muốn vơ tất cả công việc bánh mức làm lấy một ḿnh, để rồi đến trước mặt mẹ kể công, lau mồ hôi trán kêu mệt, kêu nhọc. Nhất là những lúc làm món ǵ đặc biệt . Dung đuổi tất cả, từ cô nàng hầu, chị họ, các em, cho đến những người ở gái. Nhưng dù Dung đuổi, mọi người cũng không đi. Họ đứng vây quanh Dung nhất định đ̣i xem tài bánh mức của nàng.
Đă thế Dung cũng có cách dấu nghề. Nàng mở ra năm sáu gói bột để trước mặt, nào bột ḿ, bột gạo, bột sắn, bột hoàng tinh, bột năng, bột nếp v.v . . . Hai bàn tay ngắn ngủn nhưng trắng và thuôn của Dung nhảy múa giữa các đám bột, gói này một nắm, gói kia nửa nắm, gói nọ một phần, Dung trộn lẫn cả với nhau. Nh́n đám bột cùng màu trắng và để lẫn lộn, Trang nghĩ thầm có lẽ chính Dung cũng không biết gói nào là bột ǵ, và kết quả sẽ ra sao nữa!

Mỗi lúc Dung bốc một nắm bột , mọi người lại nhao nhao lên hỏi:
- Bột ǵ thế hở chị? Bột ǵ thế hở chị?
Trang bật cười bảo:
- Các người muốn học cái bánh tả pín lù làm chi, này nhé một hộp bơ, một hộp sữa, một cân đường, bột nổi, trứng gà. Có ngần ấy thứ th́ không cần ǵ quí lạ cả, cứ nhồi với một nắm đất sét cũng phải ngon, thêm tí va ni, một nắm ǵ đó và mồ hôi nữa th́ tuyệt.
Hoài cũng tán thêm:
- Dạ, vừa ngon vừa ngọt vừa béo lại vừa bùi!
Trang vội kéo em lên nhà trên để tránh cái nguưt dài và sự trừng phạt sẽ đến .
Về cái đức tính diện của Dung th́ không ai bằng. Tất cả những cái ǵ tốt, mới đều về phần Dung, c̣n các em th́ cứ lần lượt lănh đồ thừa .

- Em th́ phải nhường cho chị chứ! Các em chỉ ở nhà và đi học, mặc áo vải là được rồi. Áo cũ của chị c̣n chưa đủ mặc sao?

Một lần có người biếu Me hai cái xắc bằng xa tanh trắng, thêu cườm nổi rất đẹp, Dung muốn giành cả, nhưng Me lấy lại một cái để cho Trang. Kể từ đó Dung nh́n Trang như một đối thủ đáng sợ .
Sau một bữa cơm chiều Dung đưa cho mẹ xem một xấp hàng kim tuyến thêu rất đẹp, kèm theo tấm danh thiếp có những gịng chữ viết:

Em Dung thân mến
Nhân dịp chị về lại Sài g̣n không có ǵ quí mua biếu em, chỉ có xấp hàng kim tuyến này mong em nhận để làm kỷ niệm.
Ngọc Mỹ

Me Trang khen măi:
- Người Saig̣n thực là rộng răi hào phóng làm sao! Ra đây ở chơi có mấy hôm, về cũng không quên quà cáp. Cái áo này con mặc sang hơn áo nhung nữa đây, đẹp quá! Thôi con đưa thợ may nào giỏi cắt cho khéo nhé!
Trong lúc ấy các em Dung đứng sau bức màn, không thể nhịn, cười oà cả lên. Hoài bảo:
- Những gịng chữ trong danh thiếp, em viết hộ cho đấy, v́ Ba nhận được nét chữ của chị Dung.
Huê cũng bảo:
- C̣n cái áo kim tuyến mua ở hiệu Thuận Mỹ mới đến được mấy hôm nay.
Hoài nháy mắt nh́n Trang cười:
- Bao giờ th́ đến lượt chị giữ tiền chợ ?

Cái gương nhẫn nhục để rồi phản đối ngầm phải nhường cho Huệ. Ai nhờ làm ǵ, Me sai làm ǵ Huệ đều vui ḷng làm cả, nhưng làm xong rồi mới phàn nàn than thở riêng:
- Trời ơi nhiều việc quá! Sao tôi khổ thế này hở Trời!?
C̣n Hoài, cô em gái nhỏ nhất trốn tất cả các công việc, đi học về nàng chỉ thơ thẩn ngoài vườn chơi một ḿnh, hay cắm cúi làm những bài thơ nho nhỏ:
Hôm nay thầy em ho
Em cảm thấy lo lo
Về nhà nói với chị
Bảo cô mua thịt ḅ
Chị bảo mặc xác mi
Nói với tau làm chi
Thầy ho th́ mặc kệ
Ho chứ chết chóc ǵ.
.. . . . . . . . . . . . . . . .
Hay để chế nhạo Dung lúc chờ một người bạn đến chơi, Hoài viết:

Chó kêu cũng đủ ḷng tươi
Nh́n ra cánh cửa mỉm cười say sưa . . .

Để dung ḥa , Trang không bao giờ từ chối công việc ǵ rơi đến tay, nhưng cũng không bao giờ nàng chịu làm một ḿnh. Trang chia đều công việc cho mỗi người và tự ḿnh làm một ít. Lắm khi Trang c̣n là cái mộc hứng đ̣n. Có lần Trang đang ngồi ở nhà trên bỗng nghe tiếng hỏi nhau ở bếp đưa lên:

- Ai làm vỡ cái bát kiểu cúng nước hở?
Có tiếng nói:
- Chị Trang chứ c̣n ai!
Trang chạy vội xuống bếp, tay chống cạnh sườn, quắc mắt lên hỏi:
- Ai nói ǵ tôi đấy? Ai bảo tôi đánh vỡ cái ǵ đấy?
Người ở gái bảo:
- Thưa chị cái bát kiểu h́nh Bát Tiên để cúng trà ở bàn Phật vỡ , chị Hải nói chị ???. đấy ạ!

Trang ngẩn người ra:
- Ừ, ừ, ờ, ờ, à phải!
Bọn ở gái, người nàng hầu, người chị họ mồ côi, lúc nào cũng gán cho Trang những cái lỗi nhỏ nhặt, v́ họ biết Trang sẽ không từ chối. Đến lúc mẹ mắng , nàng cứ lỳ ra một chốc là xong.

(C̣n tiếp)
Linh Bảo