Những Đêm Mưa (Chương 8/15)
Linh Bảo


Kẻ Cười ...Người Khóc


Một buổi chiều tàn rất chậm, nhưng cuối cùng nắng cũng tắt, chỉ c̣n sót vài ánh vàng tươi trên những ngọn cây cao nhất, cả Nội thành im ĺm như ch́m lặng dần dần trong hoàng hôn. Ngoài đường đă hết người qua lại, chỉ c̣n vài chị bán cá tươi vừa mới mua cá ở bến, chạy đi bán dạo cất tiếng rao lanh lảnh, vừa rao vừa chạy, nếu ai muốn mua mà không gọi lại nhanh th́ có khi vừa nghe rao xong chớp mắt đă thấy chị chạy đến cuối đường xa tít rồi.
Mẹ Trang đă quen mua cá chiều nên thấy bà đứng chờ ở cửa, chị bán cá không cần gọi cũng đặt gánh xuống ngay. Bà chọn một con cá thực tươi bảo Trang:
- Đă lâu không thấy ba về, con qua sở thăm ba đi. Đem con cá này bảo cô Tư luộc làm sốt hành dấm, ba thích món này lắm.

Không bỏ sót một cơ hội nào có thể dạy con, bà thêm:
- Làm cha mẹ muốn ở sao cũng được, nhưng con cái th́ phải luôn luôn hiếu thuận nghe không con? Ba không sang thăm con, th́ con phải thăm ba, ăn ở sao phải đạo làm con mới được!

Trang vâng lời mẹ khoác chiếc áo dài, xách dỏ cá ra cửa. Từ ngày về nhà, Trang đă trở lại với tất cả nền nếp của gia đ́nh cổ, với cách sống giản dị đơn sơ của những người trong xóm nhỏ. Mỗi lúc ra đường không cần phải trang điểm cẩn thận như lúc c̣n ở Hồng Kông, nàng chỉ khoác thêm chiếc áo dài, cầm cái nón lá, là có thể ra cửa kéo lê đôi guốc từ đầu xóm đến cuối xóm, từ Nội thành ra đến chợ Đông Ba, tất cả đều thanh cảnh hợp với cuộc sống êm dịu nhẹ nhàng của quê hương.

Trang băng qua sở, hết giờ làm việc đă đóng cửa nên đi ṿng ra sau tư thất . Không có ai lên tiếng, cửa ngơ đóng kín . Cả nhà đều đi vắng. Nhà đây là ba Trang, cô Tư, Tân, Tấn và một chị nấu cơm. Chị bếp đi chơi, anh Bê cũng không thấy. Chắc lại ra phố uống rượu, v́ phận sự của anh là liên lạc hai nhà, ngày ngày đạp xe đem những tin tức quan trọng báo cáo với “nha hữu quyền”, anh không có bên nhà mẹ, cũng không có ở đây, Trang biết chỉ có thể t́m anh trong quán rượu.

Trang nằm lên vơng ngoài hiên chờ. Nàng vừa đưa vơng vừa nh́n quanh . Cỏ may trong vườn không ai săn sóc , mọc lấn các thứ cây khác và cao lên tận đầu gối. Mới cách đây ít lâu mỗi tháng hai lần, mẹ Trang sang chơi và mướn người làm vườn luôn nên lúc nào cũng sạch sẽ, bây giờ bà không sang nữa, v́ đă có cô Tư ở đây săn sóc ông. Nhưng đối với cô Tư sự săn sóc chỉ thu gọn trong phạm vi trên chiếc giường, nên ngoài ra không có một nơi nào có thể tạm gọi là ngăn nắp sạch sẽ cả.

Trang bâng khuâng nh́n cảnh vườn bao la đầy cỏ dại, nàng tưởng như ḿnh lạc vào một khu rừng hay một hoang đảo nào. Lẫn giữa đám lau sậy, những cây chuối tơ xanh tươi trông rất ngon lành, nhiều cây đă bắt đầu trổ bắp. Đó là vườn chuối sáu tháng trước đây mẹ Trang đă thuê người bứng chuối con ở vườn nhà đem đến gầy.

Bất giác Trang chợt nhớ đến cái câu rất cổ xưa: Ăn trái nhớ kẻ trồng cây. Nhưng bây giờ ḷng người không c̣n thiện như lúc nhân chi sơ nữa, nên có lẽ lúc được ăn họ c̣n cười người trồng đă tốn công phu gây dựng mà vô phúc không được hưởng.
Nhà láng giềng mở máy truyền thanh nghe âm nhạc buổi chiều, một điệu hát buồn buồn tả người thương binh nhẹ nhàng ngân lên phá tan cảnh tĩnh mịch.

Trang bỗng nhiên thấy sợ cô đơn, sợ quạnh hiu, sợ cảnh chiều tàn, sợ từ bóng cây chuối chập chờn bên vách, cho đến những viên gạch ném bừa băi dưới chân cột cái trang thờ Thổ thần trong vườn cỏ dại đ́u hiu.

Trang vừa định ra về th́ bỗng có tiếng chân lạo xạo và tiếng cười nói từ sở vọng đến, Ba Trang và cô Tư cùng ngồi một xe xích lô, Tân và Tấn đi xe đạp theo sau. Mọi người vào cổng đang cười nói vui vẻ chợt thấy Trang nằm lắc lư trên vơng, đều ngạc nhiên và nụ cười măn ư sau một cuộc vui chơi tắt hẳn trên môi người lớn một cách khó chịu. Bất giác Trang cảm thấy một nỗi tủi hờn vô căn cứ xâm lấn . Trang nh́n mọi người dửng dưng và đáp lời chào thưa chị của Tân, Tấn một cách lạnh nhạt.

Cô Tư bỗng nhiên cười khanh khách nói:
- Hi hi hi hát hay ghê! Có cái ông chi mô ngồi gần tui, cứ nói chuyện với tui khen ma đàm đẹp lắm. Lại c̣n tưởng tui là mẹ của thằng Tân cứ khen hai đứa học giỏi hoài!

Không thấy ai nói ǵ cô tiếp:
- C̣n cái ông Thi ngồi một bên tui, mặt ngó đằng trước mà con mắt cứ liếc về một bên, liếc thiếu điều muốn rớt con ngươi! Ông ta lại c̣n nói cụ tốt phúc nữa! Hi hi hi . . . À cụ này, tờ số cụ chấm cho tui ngày đi đánh bài tốt mô rồi? Mấy bữa ni không ai chịu đánh bà với tuii, nhớ chi mà nhớ nhớ lạ! Mấy bà bữa ni chạy tui hết rồi, họ nói tui đánh cao quá họ đánh không lại. Ḿnh phải kiếm thêm tay mới không th́ buồn chết! Một ngày không đánh bài là nhớ sinh bệnh!

Trang thấy tức nghẹn lên đến cổ, dù rộng lượng đến đâu người con gái bao giờ cũng bênh mẹ khi gia đ́nh có chuyện bất ḥa. Thấy cha t́m hết cách làm vui cô Tư bỏ mẹ hiu quạnh bơ vơ, và nhất là hôm nay, ngày trường học của Tân và Tấn phát thưởng, bao giờ cũng mời cha mẹ học sinh.

Nghĩa là mời Ông và Bà, thế mà ông không đem mẹ lại đem cô Tư đi. Trong xă hội Việt Nam vẫn coi trọng sự chính thức: “Miếng giữa làng bằng sàng trong bếp”, ba đem cô Tư đi nghĩa là địa vị người vợ chính thức của mẹ, ba không c̣n coi ra ǵ nữa!

Từ chốn văn minh trở về sống trong gia đ́nh cổ, Trang thấy đầu óc ḿnh cũng trở về với những nền nếp cổ, Trang giận cha và thấy không thể tha thứ trường hợp hôm nay.

Ba Trang vào nhà trong thay áo, cô Tư đi theo vào th́ thầm với ông một lúc những ǵ không rơ, bỗng ông đùng đùng đi ra và quát lên:
- Trang, ai cho phép mi tới đây lằm lằm, làm mặt giận với cha mi hở? Mi thấy tau không chào, thấy d́ mi cũng không thèm ngó. Đồ kiêu ngạo! Mi giận ai mà nằm vạ ra đó?

Trang vừa ngạc nhiên, vừa kinh khủng vừa ngẩn ngơ! Một làn hơi từ bụng đưa lên và đứng dừng ngay tại cổ làm Trang nghẹn cứng hơi thở không thể nói ǵ được.

Không thấy nàng trả lời ông lại quát:
- Tau hỏi sao không trả lời? Đồ con đă lớn rồi mà c̣n ăn bám cha mẹ! Sao không kiếm đường xéo đi đâu th́ xéo cho rănh? Đă giận sao c̣n ở lại ăn tốn cơm tau làm chi? Đồ vô phúc!

Trang vùng dậy hoảng hốt chạy ra cửa, nàng băng qua vườn cỏ may ra ngả sau để về cho gần. Đám cỏ may xước vào quần áo, gai dại xóc vào chân làm Trang thấy đau nhói lên từng hồi, nhưng nàng mặc cho chúng tha hồ xước, cái đau xác thịt không nhức nhối bằng cái đau tinh thần.

Trang muốn chạy trốn thực nhanh, chạy trốn tiếng quát tháo của cha, tiếng cười the thé rùng rợn của cô Tư, nhưng không có Trang ông không c̣n quát ai nữa, chỉ c̣n tiếng cười rú lên từng cơn đuổi theo Trang như tiếng cười ma quái.

Trang đến góc vườn chui qua lỗ tường bị phá đổ, đó là lối tắt của mấy người gánh nước muốn đỡ đường đất , nên khi tường đổ họ phá rộng thêm đủ chui lọt người qua. Bên ngoài tường có một cái rănh dài dọc theo bờ tường. Trang vô ư vừa bước ra liền té nhào xuống rănh. Trang đứng dậy phủi áo và xuưt xoa ôm bụng ra về.

Bóng tối đă lan tràn từ lâu, đêm trong Nội thành âm thầm như một băi tha ma. Từng ngọn đèn đường yếu ớt và cách nhau quá xa không đủ sức chiếu sáng suốt quăng đường dài.

Bên tường có mấy người Sĩ quan lảng vảng gần đấy, họ được phép nghỉ buổi tối và hay thẩn thơ đi dạo mát những con đường vắng trong Nội thành để t́m tứ thơ, nơi có các chị bán chè bán cháo đêm. Thấy Trang từ trong vách tường chui ra và ngă xuống rănh, một người có lẽ tưởng nàng là cô nương Thúy Kiều tân thời chui rào đi t́m Kim Trọng, cất tiếng cười chế nhạo hát:
Quần đen áo trắng cho ḍn.
Nghe anh huưt gió mà ḷn ngả sau.

Trang cúi đầu đi thẳng không hề dám nh́n lại. Mỗi bước chân nàng dẫm xuống đất bụng lại đau nhói lên. Nước mắt Trang lặng lẽ chảy dài xuống má.


****


Trang sinh được một gái, sau mấy hôm nàng ở sở về bị kích thích quá độ. Đứa bé chưa đủ tháng nên rất nhỏ và yếu. Trang nằm một ḿnh trong nhà hộ sinh với chị Năm, người nàng mướn nuôi đẻ. Mẹ Trang về quê vắng nên chỉ có con Thu và Mỹ, ngày ngày chị Năm dắt đến thăm.

Nhà hộ sinh Trang nằm, đỡ đẻ theo Âu Tây, nhưng săn sóc theo lối cổ điển. Nghĩa là cấm rất nhiều thứ như: không được mở cửa sợ gió sau này sẽ chóng mặt, không được ngồi dậy sợ đau bụng, không được ăn canh lỏng sợ lỏng bụng, không được đọc sách và khóc sợ hư mắt, không được nói chuyện sợ hết hơi . . v . . v. .

Những pḥng bên cạnh tấp nập vui vẻ bao nhiêu th́ pḥng Trang trái lại vắng lạnh âm thầm bấy nhiêu. Suốt ngày Trang nằm nh́n trần nhà xem những con thạch sùng đuổi bắt mối, nghĩ gần nghĩ xa . . .

Chị Năm nuôi đẻ thấy không có ai đến thăm nàng, không có quà cáp lợi lộc ǵ cả nên qua nuôi thêm người pḥng bên cạnh và suốt ngày đêm ở luôn bên ấy v́ đông vui, và nhất là những bà con thân thuộc đến thăm ai cũng dúi vào tay người nuôi đẻ một ít bạc lẻ căn dặn: Chị gắng săn sóc cho kỹ rồi tôi thưởng cho.

Một buổi chiều Trang đang nằm nh́n con ngủ, con bé càng ngày càng xinh, nh́n nó Trang cảm thấy có thể quên được tất cả những bất công và bực ḿnh ở trên đời th́ bỗng nhiên cánh cửa pḥng hé mở.

Bà Tám mồm cười toe toét bước vào, tay bà cầm gói chả. Bà để quà lên bàn ở đầu giường xong bắt đầu hỏi thăm. Bà hỏi luôn một hơi hàng chục câu và không đợi Trang trả lời, bà hỏi ngay sang câu khác

Sau cuộc thăm hỏi, bà bắt đầu báo cáo tin tức hàng ngày cho Trang nghe. Trong xóm bà được đặt tên đài phát thanh v́ bà rất rảnh rang nên suốt ngày chỉ lê la hết nhà này sang nhà khác, nghe ngóng những chuyện riêng tư của mọi người rồi phát thanh tùm lum vô tội vạ.

Nhiều người không thích bà nhưng vẫn tiếp bà v́ ṭ ṃ muốn biết làng trên xóm dưới đă xảy ra những chuyện ǵ, và trong khi ấy cũng vô t́nh để cho bà nh́n thấy cái cảnh nồi cơm khê con cá ươn của ḿnh làm món trao đổi cho bà sang mách lại với nhà khác.

Nhiều người thích bà v́ những tin bà kể phần nhiều đều là những tin mật, ít người được biết đến, hay chỉ biết sau khi được bà phổ biến ra, dù đôi khi tin thất thiệt hay chỉ là một con vịt to tướng nhưng người ta vẫn cứ thích, v́ ít nhất cũng được hưởng vài giây phút hồi hộp, vui mừng, hay tội nghiệp, hay đáng kiếp cho những nhân vật đương sự.

Bà xích lại gần Trang nói có vẻ rất bí mật:
- Chị ạ, nhà sáng nay xuưt cháy đấy!
- Tại sao thế hở bà? Có việc ǵ không?
- C̣n tại làm sao nữa! Cụ bà đi vắng, cụ ông đem hầu yêu về kiểm kê gia sản. Hầu yêu nằm trên giường ph́ phèo hút thuốc. Hút xong đi nơi khác để rơi tàn xuống mùng mà không biết. Lửa ngún dần rồi bốc to cháy bén cả mùng, bắt lên mái hiên tranh ở nhà sau bấy giờ mới biết.

Trang lắng nghe như ngừng thở.
- May mà cứu kịp không th́ mẹ con chị ở nhà thương ra sẽ vào thẳng nhà Tế bần.
Trang thở dài một cái rất nhẹ nhàng:
- Ba tôi chắc rầy lắm!
Bà Tám bĩu môi:
- Chẳng sao cả. Ông cụ c̣n dỗ cô ấy, bảo đừng sợ hăi mà có hại cho cái thai!
Trang gượng cười nói:
- Vâng, đúng thế, sợ hăi có hại cho thai lắm!

Món sở trường nhất của bà Tám là gợi tâm sự của người khác. Chuyện ǵ đau ḷng mà người ta muốn dấu, bà càng kiếm cách gợi ra cho bằng được. Bà giương đông khích tây, hỏi thẳng không xong th́ nói khích, nói cạnh nói khóe. Ít ai chịu nỗi cách căn vặn rất có nghệ thuật của bà. Trang đă từng nghe danh nên ngay từ lúc thấy bà đến, nàng đă tự dặn ḿnh phải cẩn thận đừng để hở miếng.

Bà đến cạnh bàn dở lồng bàn đậy thức ăn hỏi:
- Không có ǵ ăn cả sao? Ối chào, việc ǵ mà kiêng với cữ. Thích ăn , ăn được ngon miệng th́ cứ việc ăn mới có sữa cho con bú chứ !

Bà nh́n quanh quẩn:
- Buồn quá nhỉ! Không có ai đến thăm cả!
Trang dù đă giữ ǵn thế trận, biết bà đang tấn công vào mặt t́nh cảm của ḿnh, nàng phải cố nén để khỏi tủi thân, cố cho hai giọt nước mắt chảy ngược vào trong.
Trang chớp chớp mắt giả vờ chùi bụi trả lời:
- Ấy các cháu đến thăm vừa mới đi chơi. Mẹ cháu về quê xa xôi quá, vả lại cháu sinh nở cũng được b́nh yên nên không mời mẹ cháu ra sợ mệt. Để mẹ cháu dưỡng ít lâu!

- Thế c̣n ba?
- Ba cháu bận, với lại đàn ông ai lại đến nhà hộ sinh không tiện tí nào!
Bà cười mũi:
- Hừ, thế c̣n những người kia? Họ cũng đến nhà hộ sinh thăm vợ thăm con th́ họ là cái giống ǵ đấy? Bộ họ không có chức phận không danh giá chắc! Thôi đi, c̣n làm bộ măi! Đợi lúc cô Tư đẻ xem, lại không ăn dầm ở dề trong nhà hộ sinh . . .

Trang không c̣n biết chống đỡ ra sao, sự thực mấy hôm nay nàng đă thầm ao ước được cha vào thăm, người cha xưa nay nàng vẫn yêu mến và kính phục không biết chừng nào. Đă bao nhiêu ngày, buổi sáng nàng hy vọng chiều cha sẽ đến, chiều nàng hy vọng sáng mai, cho đến hôm nay nàng vẫn c̣n hy vọng. . . .

Thấy Trang không trả lời bà Tám tiếp:
- Tôi c̣n nhớ hồi cô Ba mới sinh thằng Tân, ông cụ c̣n làm Tỉnh trưởng, ông muốn đi thăm nhưng sợ không tiện, bèn rủ ông Công Sứ chánh thức đi thăm viếng nhà thương. Thành ra thằng bé được hai cụ đầu tỉnh đến thăm ngay sau hôm mới ra đời!

- Bà nhớ lâu nhỉ! Chuyện như chuyện cổ tích!
- Tự vị sống mà lị! Quên thế nào được. Không ai đến thăm nữa sao?
- Cháu chẳng cần ai thăm cả!

- Không cần cũng phải thăm chứ! Chị xem tôi với chị có bà con gịng họ ǵ đâu mà tôi cũng thăm đây này! Phải biết rằng đàn bà lúc sinh nở hay buồn hay tủi hay nghĩ vẫn nghĩ vơ lắm. Ḿnh đến thăm có chút quà lấy thảo cho nó ấm cúng và tỏ ḷng thân ái chứ thực ra có phải ai cần ǵ ai!

Bà ngừng một lúc lấy hơi rồi lại tiếp:
- Có ai cho ǵ không?
Trang ngạc nhiên?
- Cho ǵ cơ. Sao lại phải cho?

- Ơ ḱa, chị này lạ, không biết tục lệ của quê hương thực, hay là giả dại qua ải đó? Chồng này, cha này, mẹ này, anh chị em, bà con, thân thích, bạn bè, hàng xóm láng giềng, ai muốn cho ǵ th́ cho để lấy may, để cho người đàn bà thấy rằng ḿnh được mọi người yêu thương săn sóc, quà tặng đâu phải quí ở chỗ đắt tiền!

Bà c̣n định nói nữa nhưng thấy Tân ở ngoài đi vào nên ngừng lại ṭ ṃ nh́n thằng bé lắng tai nghe xem có tin tức ǵ mới lạ không.

Tân chào bà Tám xong đến gần Trang th́ thầm vào tai:
- Em có xin ba cho chị một chai rượu con Mèo để chị uống cho bổ và ăn cơm ngon miệng có sữa cho em bú, nhưng mà . . .

- Nhưng mà sao?
- D́ nói mắc lắm, thôi đi, uống nước lá hái trong vườn cũng đủ tiêu cơm rồi. C̣n đây là chai rượu bia của chị Tú gởi cho chị. Em vừa đi phố về nhân tiện chị ấy nhờ em mang vào hộ.

Trang bảo em:
- Ừ, thôi chị hiểu rồi. Cám ơn em nhé.
Trang nh́n bà Tám không biết bà có nghe thấy ǵ không. Mặt bà đầy vẻ thỏa măn bà đứng dậy.
- Thôi chào chị. gắng tĩnh dưỡng nhé. Tôi c̣n phải đi thăm mấy người khác, vài hôm nữa có th́ giờ sẽ lại ngồi lâu.

- Cảm ơn bà đă lại thăm cháu!
- Ơn với ngăi ǵ, bổn phận mà!

Tân và bà Tám đều đă ra về. Trang nằm yên lặng nh́n chai bia, nh́n gói chả lại nghĩ đến bà Tám. Trang tưởng tượng tối hôm nay tất cả Nội thành đều được biết một bản tin giờ chót rất lâm ly: Trang đẻ, nằm một ḿnh không hề có một ai thắm viếng, nàng buồn tủi sinh bệnh và không có sữa cho con bú, Thằng em xin một chai rượu Con Mèo nhưng cô Tư cản cha nàng không cho . . . Trang thế này, Trang thế kia . . .

Và bà Tám sẽ không quên nêm mắm muối vào câu chuyện cho có đầu có đuôi, để thêm phần lâm ly áo năo! Có lẽ nghe bà nói người ta sẽ tưởng tượng Trang đang nằm thoi thóp hấp hối trên giường bệnh, con bé thiếu tháng lại thiếu sữa nên rất yếu, chỉ c̣n da bọc lấy xương . . .

Người giầu tưởng tượng hơn chắc sẽ tiên đoán ngày mai Trang sẽ được khâm liệm nhập quan v́ gặp ngày tốt. Họ nhất định sẽ đến quệt một ít nước mắt nước mũi lên tay áo để tỏ ḷng thương tiếc đối với kẻ xóm giềng

Họ sẽ vái lạy trước linh sàng Trang, cầu nguyện Trang sống đă không khôn th́ chết gắng cho thiêng, phù hộ họ . . .

Ôi chao! Nhiều lắm nhiều lắm. Nếu có người mau mắn và khéo tính toán, giỏi kinh tế chắc sẽ chạy đi mua sẵn vàng hương kẻo sợ mai .. . lên giá . . .

Nghĩ đến đây Trang mỉm cười nghĩ thầm:
- Nhưng mà sự thực ḿnh vẫn chưa chết ! Hừ tưởng dễ!
Và nàng ngồi dậy bóc chả, rót rượu bia ăn uống ngon lành như một người yêu đời nhất đời.

C̣n tiếp
Linh Bảo